L’asteroide esplode al largo dell’Islanda meno di 2 ore dopo essere stato avvistato

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L’11 marzo, alle 19:24 UT, un piccolo asteroide Apollo soprannominato 2022 EB5 è stato rilevato da Krisztián Sárneczky, presso l’osservatorio della stazione di Piszkéstető in Ungheria. Meno di due ore dopo, alle 21:22 UT, è esploso nel cielo, a sud-ovest dell’isola di Jan Mayen (a nord-est dell’Islanda). È il quinto piccolo asteroide scoperto prima che entrasse nell’atmosfera terrestre. Con un diametro stimato inferiore ai due metri, l’oggetto è esploso rilasciando l’equivalente di due kilotoni di tritolo.

La prima volta che un piccolo corpo spaziale è stato scoperto prima del suo impatto con la nostra atmosfera risale al 2008: denominato 2008 TC3, l’oggetto di circa quattro metri di diametro, era stato rilevato meno di 24 ore (circa 20 ore) prima della sua esplosione. Gli asteroidi 2014 AA, 2018 LA e 2019 MO gli sono succeduti, rispettivamente nel 2014, 2018 e 2019. Ma 2022 EB5, il più piccolo di loro, batte un nuovo record: è la prima volta che un oggetto viene rilevato così vicino al momento della collisione (1h58 appunto).

Un’ora dopo la sua scoperta, è stato inviato un avviso agli osservatori, in particolare agli osservatori europei, in modo che potessero seguire da vicino il piccolo oggetto e calcolare rapidamente le coordinate del punto di impatto. ” La rapidissima diffusione delle informazioni da parte degli scopritori ha permesso ad altri astronomi di effettuare più osservazioni da diversi punti di vista, con il tempo sufficiente per calcolare un’orbita precisa e la sua intersezione con la Terra. », spiegare a Nuovo scienziato Mark Boslough, uno scienziato dell’impatto di asteroidi presso l’Università del New Mexico.

L’opportunità di caratterizzare al meglio questi oggetti

I potenziali siti di impatto inizialmente andavano dalla Groenlandia occidentale al largo della Norvegia, secondo il sistema di valutazione del rischio di impatto “Scout” della NASA. ” Man mano che più osservatori seguivano l’asteroide, i nostri calcoli del suo percorso e della posizione dell’impatto sono diventati più accurati. », dice Davide Farnocchia, un ingegnere di navigazione presso JPL che ha sviluppato il sistema Scout. Paolo Bacci e Martina Maestripieri dell’Osservatorio Astronomico di San Marcello Pistoiese in Italia sono riusciti a catturare l’immagine dell’asteroide 12 minuti prima che entrasse nell’atmosfera, quando si trovava a soli 12.300 km dalla Terra.

Immagine dell’asteroide 2022 EB5 catturata da Paolo Bacci e Martina Maestripieri, alle 21:10 UT. © P. Bacci, M. Maestripieri

Alcuni osservatori dal nord dell’Islanda segnalato su Twitter osservato un lampo luminoso sopra l’orizzonte al momento dell’impatto previsto. Pochi minuti dopo, le stazioni di monitoraggio infrasuoni I37NO (in Norvegia) e I18DK (in Groenlandia) hanno registrato i segnali generati dall’ingresso dell’asteroide nell’atmosfera. Secondo Peter Brown, professore di fisica e astronomia all’Università dell’Ontario occidentale, in Canada, questi segnali consentono di stimare l’energia totale dell’evento intorno ai 2 kilotoni di TNT. La sua velocità di ingresso nell’atmosfera è stata stimata intorno ai 18 km/s.

Sulla base delle osservazioni dell’asteroide mentre si avvicinava e dell’energia misurata tramite rilevatori di infrasuoni durante l’impatto, gli specialisti stimano che l’EB5 del 2022 avesse un diametro di circa due metri, una dimensione molto più piccola di quella degli oggetti vicini alla Terra che l’Ufficio di coordinamento della difesa planetaria è responsabile del rilevamento e che può potenzialmente attivare un allarme importante. A causa delle sue piccole dimensioni, l’oggetto non era assolutamente minaccioso, soprattutto da quando è esploso sopra il Mare di Norvegia. Questo tipo di asteroide generalmente si rompe nel cielo, a un’altitudine di circa 40 chilometri, ha affermato Richard Moissl, dell’Ufficio di difesa planetaria dell’Agenzia spaziale europea.

Un nuovo test per i modelli di previsione dell’impatto

I piccoli asteroidi come 2022 EB5 sono relativamente numerosi: un impatto come questo si verifica ogni dieci mesi circa, riferisce Paul Chodasdirettore di Centro per gli studi sugli oggetti vicini alla Terra (CNEOS). Di solito diventano abbastanza luminosi da essere rilevati nelle ultime ore prima di entrare nell’atmosfera; ma pochissimi di loro sono avvistati abbastanza in anticipo per essere osservati in modo così dettagliato prima dell’impatto.

Per gli astronomi, questo tipo di eventi rappresenta quindi una rara opportunità per effettuare misurazioni volte a caratterizzare al meglio questi oggetti; l’osservazione del loro ingresso nell’atmosfera e il monitoraggio della loro disintegrazione permette di saperne di più sulle loro proprietà fisiche (densità, composizione). Inoltre, esplosioni di asteroidi come questa consentono di convalidare modelli di previsione dell’impatto, come quelli utilizzati dal CNEOS. Man mano che le indagini diventano più sofisticate e sensibili, un numero maggiore di questi oggetti innocui verrà rilevato prima di entrare nell’atmosfera, affermano gli esperti della NASA.

Un asteroide più grande, con un impatto potenzialmente pericoloso, sarebbe ovviamente scoperto molto più lontano dalla Terra, perché dalla sua creazione nel 2016, l’Ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA ha monitorato da vicino tutti gli oggetti che rappresentano una minaccia per il nostro pianeta. Nel 2026 sarà lanciata anche una nuova missione, NEO Surveyor, per allestire un nuovo telescopio spaziale di osservazione nel medio infrarosso, specificamente progettato per effettuare l’inventario di oggetti vicini alla Terra che rappresentano un potenziale pericolo. Sostituirà il NEOWISE attualmente in servizio.

Fonte: Organizzazione Internazionale delle Meteore